De gira por el mundo • Me llamo Yanina Burns y soy el ser vivo viajero detrás de las historias de De Gira Por el Mundo.
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Yanina Burns

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Qué hacer y qué ver en Varanasi?

Si hay una ciudad que es realmente imprescindible para conocer en India, es Varanasi. Caótica, religiosa, divertida, y con una espiritualidad que se respira en cada rincón.. Varanasi es mi ciudad preferida de India.

Varanasi, es conocida en la actualidad por los indios, como Benarés o Kashi (la ciudad de la luz). Es considerada como la ciudad habitada más antigua del mundo y uno de los mayores centros de peregrinaje, tanto como para budistas como para los hinduistas.

El nombre “Varanasi” deriva de su situación geográfica, ya que está entre los ríos Varaná y Assi. Sin embargo, el río más famoso, es el Río Ganges, que pasa por un costado de ésta ciudad.. Es considerado sagrado para los hinduistas, y podrás ver que muchas personas descienden por los ghats, para bañarse en las aguas, y así, limpiar su karma. En dicho río, se tiran las cenizas de las cremaciones, que se realizan en algunos ghats del Ganges, con el objetivo de terminar con las rencarnaciones y así poder llegar a la liberación del alma, el Nirvana (y parar de reencarnar sucesivamente).

Todos los hindúes consideran que es sagrado morir en Varanasi, y así poder liberar su alma.. Es por ello, que podrán ver mucha gente mayor o con problemas de salud, esperando que les llegue su hora..

Varanasi es una ciudad súper interesante para recorrer y para pasar unos cuantos días viviendo entre tanta espiritualidad.. A continuación les dejo los 8 (ocho) imprescindibles para hacer y ver en éste lugar:

I) Pasear por los ghats Ante todo quiero decirte que un ghat es una escalinata o graderío que conduce hacia un río o lago. En Varanasi encontraremos 87 ghats. Hay dos ghats que funcionan como crematorios: el Harishchandra, el más chico y con menos cremaciones; y el Manikarnika, que es más grande y hay cremaciones todo el tiempo, todos los días, las 24 hs.

Te recomiendo que camines a lo largo de los ghats, o te sientes un rato a disfrutar de todo lo que sucede a tu alrededor, usando todos tus sentidos.

“En la primera línea de playa”, podrán encontrar muchos palacios abandonados, en donde, generalmente, se albergan personas ancianas esperando morir en Varanasi y liberar su alma. Se puede entrar a éstos palacios ya que están abandonados, pero sepan que allí viven personas que dejaron todo para pasar sus últimos días en ésta ciudad.

El ghat principal es el Dashashwamedh (1740 d.C), y es famoso por su aarti (un ritual de fuego sagrado), que es una celebración muy animada y divertida que se hace todos los días en el atardecer. El nombre de éste ghat (muy largo, por cierto) significa “el lugar donde el dios Brahma sacrificó diez caballos”.

La actividad en los ghats es intensa, ya que ahí se desarrollan las cremaciones, los baños en sus aguas purificadoras y la celebración del aarti. (un 3×1)

II) Madrugar y realizar un paseo en bote por el Ganges: No me gusta levantarme temprano, pero debo decir, que fue una de las madrugadas que más valió la pena.

Podrán ver como se inicia el día en ésta ciudad: las mujeres lavando ropa y sábanas con el agua del río, secando la ropa en los ghats; personas rezando desde muy temprano o tomando un baño purificador; y las cremaciones que siguen estando a toda hora.. todo esto junto, en un mismo momento, en un mismo río.. Increíble.

III) Darte un baño en el Ganges (o al menos tocar el agua): No soy una persona muy religiosa, pero igualmente, tomé un baño en las aguas sagradas del Ganges.. y si quieren saber.. me metí bajando las escalinatas, y la verdad es que el agua tiene un olor medio raro, trataba de flotar y no pisar el suelo, ya que me daba un poco de asquito. Pero de todas formas, tuve que apoyar mi planta del pie en algún momento, y sentí como una especie de musgo resbaladizo. Y así, limpié mi karma.

No se si habrá sido por este baño, pero a los días se me infectó un granito que tenía en la pierna, y a los dos meses, se me cayó la uña del dedo gordo del pie. Creer o reventar.

Dejando un rato de lado la espiritualidad, seguramente te llamará la atención la suciedad que hay en el Ganges.. pero de todas formas, los hindúes se bañan, lavan la ropa, se purifican, realizan las cremaciones, y hasta incluso, algunos, beben de esas aguas sagradas (y contaminadas).

Las aguas del Ganges son una de las aguas más contaminadas del mundo: se calcula que anualmente se incineran unos 32.000 cuerpos y se echan al río unas 50 toneladas de ofrendas florales y es el hábitat de un millón de bacterias coliformes por cada 100 ml (es decir, una taza de té), las cuales pueden transmitir enfermedades como disentería, cólera, hepatitis, y gastroenteritis aguda.

Claramente, me enteré todo esto, luego de meterme..

IV) Aarti en el atardecer: La ceremonia aarti es un ritual hindú que se celebra todos los atardeceres a orillas del río Ganges, en Varanasi. El ritual sólo puede ser celebrado por jóvenes de la casta brahmán, la casta más alta de India. La ceremonia se realiza todos los días, al atardecer, en varios ghats, pero el más conocido es el que se realiza en el ghat Dashashwamedh. Un rato antes de que empiece, el ghat se llena de gente, y muchos compran ofrendas florales para luego tirar al río. El ritual está encabezado por cuatro sacerdotes, vestidos de naranja. Dura una hora aproximadamente.

Aunque el aarti más famoso se celebra en el ghat Dashashwamedh, éste suele estar abarrotado de gente. Por eso, para quienes quieran ver prácticamente solos el aarti, pueden presenciarlo en el Shivala Ghat y en el Assi Ghat. En mi caso, como estuve varios días en Varanasi, fui a diferentes ghats a ver el aarti.

Presenciar, e incluso participar del aarti es libre y gratuito.

V) Presenciar cremaciones (Burning Ghats): Manikarnika y Harishchandra son los ghats principales en donde se realizan las cremaciones. Y más allá de que a muchos les pueda parecer algo morboso, hay que entender la cultura hindú y sus creencias. Para ellos es importante que echen sus cenizas en el Ganges, para poder cortar con todas las reencarnaciones, para así poder llegar a la liberación del alma, a lo que ellos llaman Nirvana. Por todo esto, es muy importante que cuando presencies las cremaciones seas respetuoso. Es muy factible que cuando estés caminando por las calles de Varanasi, te cruces con alguna familia que esté transportando algún cuerpo hacia el ghat.

La cremación comienza sumergiendo el cuerpo en las aguas del Ganges, para luego taparlo con una tela blanca y ponerle grasa, para que el fuego prenda más rápido. Aproximadamente se utilizan 200 kilos de madera para quemar un cuerpo. Lo ideal es usar sándalo, ya que aparentemente suaviza el aroma, pero es más cara. Mientras tanto, los familiares esperan que termine la cremación, sentados en las escaleras, lamentando la pérdida, pero por otro lado, felices porque el alma se liberará en esas aguas sagradas. Luego las cenizas y los huesos se tiran en el Ganges.

Cuando visité estos crematorios, un indio me advirtió que no se puede fotografiar durante las cremaciones, ya que es un delito previsto por la ley penal india.. (y no creo que una cárcel tenga lindo ambiente).

La entrada a todos los ghats, incluidos los crematorios, es libre y gratuita. Hay muchos “vivillos” que quieren cobrar por entrar, no te dejes engañar!

VI) Visitar “de afuera” el templo Vishwanath: Hay vida más allá de los ghats en Varanasi!! Según el hinduismo, el fundador de ésta ciudad fue el dios Shiva y por eso, se ha creado el templo Kashi Vishwanath, para venerar a ésta deidad. Se lo conoce como Golden Temple, y está muy cerca del río. Te darás cuenta dónde está, ya que habrá una larga fila para entrar. Peeeero.. los extranjeros tienen la entrada prohibida, por lo que te tendrás que conformarte con mirarlo de afuera (o colarte)

VII) Escapada a Sarnath: Varanasi no sólo es importante para los hinduistas, sino que a escasos 10 km, se encuentra Sarnath, que es una de las ciudades sagradas del budismo, donde Buda dio su primer discurso. Allí encontrarás templos de diferentes ramas del budismo, las ruinas de una imponente stupa, un monasterio, y un museo arqueológico. Pueden ir en tuk tuk.

VIII) Cruzar el Ganges (Ramnagar): Del otro lado del Ganges, vivía el maharajá de Varanasi. Se puede llegar cruzando un puente, en tuk tuk.. o también en balsa, obteniendo excelentes vistas de la ciudad.

Y vos? Conoces más cosas para hacer o para ver en Varanasi? Te dieron tantas ganas de ir como a mi?

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